De weg naar Mars van SpaceX

SpaceX, een Amerikaans ruimtevaartbedrijf onder leiding van Elon Musk, is hard op weg om bemande ruimtereizen naar Mars mogelijk te maken. Waarom? Musk is van mening dat het maar saai is als wij als mensen voorgoed op aarde blijven. Zijn doel is om geavanceerde raketten en technologie te ontwikkelen die ruimtevoertuigen herbruikbaar maken, wat de weg vrijmaakt voor een toekomstige kolonie op de planeet Mars.

Dit klinkt nogal ambitieus. De ontwikkelingen gaan echter hard. Afgelopen december kreeg SpaceX het voor elkaar om 11 satellieten voor het bedrijf ORBCOMM in een baan om de aarde te brengen, en tegelijkertijd de eerste trap van de raket heelhuids terug te brengen naar de aarde. Het bedrijf had voorheen al een aantal pogingen gedaan om eenzelfde raket op een platform op zee te landen, wat echter telkens nét niet lukte.

Mars zelf is als planeet ook enigszins geschikt voor leven. De planeet zou ooit ongeveer hetzelfde zijn geweest als onze aarde wat de atmosfeer en dergelijke betreft, maar dat is lang geleden. Op de polen van Mars bevinden zich echter grote hoeveelheden water- en CO2-ijs, dingen die van cruciaal belang zijn om leven mogelijk te maken op de rode planeet. Indien het kolonie-concept daadwerkelijk succesvol wordt, is het op de lange termijn misschien mogelijk om zonder ruimtepak op de planeet rond te lopen. Voorlopig is het echter sci-fi.

Na de mislukte lancering van de CRS-7 missie (Commercial Resupply Services) heeft het lang geduurd voordat SpaceX weer terugkeerde naar Cape Canaveral voor lanceringen. Gisteren lanceerde SpaceX dan eindelijk de CRS-8 missie. Doel hiervan was om het ISS (International Space Station) te voorzien van nieuwe voorraden, experimenten en een ‘opblaasbare’ module om aan het ISS te koppelen. De secundaire missie – het landen van de raket – was dit keer echter veel interessanter, aangezien de kans hoog was dat dit de primeur op zee zou worden. En dat bleek; 8 minuten na lancering landde de raket keurig op het OCISLY-platform, tot grote vreugde van het bedrijf en mensen die de lancering live volgden.

De eerste trap van de SpaceX-raket op het platform
De eerste trap van de SpaceX-raket op het platform

Dit was een belangrijke prestatie, omdat Musk met zijn bedrijf nu heeft bewezen dat hij in staat is raketten te herbruiken, wat aanzienlijke kostenbesparingen gaat opleveren voor zijn klanten: een Falcon-9 lancering kost op dit moment nog zo’n 60 miljoen USD, maar met een herbruikbare raket kan dit volgens SpaceX teruglopen tot zo’n 40 miljoen dollar. Daarnaast is de technologie van cruciaal belang als SpaceX daadwerkelijk begint met reizen naar Mars – hieruit zullen geen directe inkomsten vloeien, en dan zijn lage kosten zeker een must.

Het houdt niet op bij de Falcon 9 – In november is het ruimtevaartbedrijf van plan om een demovlucht uit te voeren met haar nieuwste raket, de Falcon 9 Heavy. Deze zal in staat zijn 21 ton in een geostationaire baan om de aarde te brengen, in tegenstelling tot de 5 ton die de huidige Falcon 9 daar kan brengen. Deze nieuwe raket bestaat in feite uit drie Falcon 9’s, die elk op hun beurt weer ontworpen zijn voor hergebruik.

Tevens komt Musk in september met een aankondiging met betrekking tot een nieuwe raket die nóg veel groter zal worden dan de Falcon 9 Heavy, die naar verwachting in staat zal zijn 100 ton aan vracht en mensen naar Mars te brengen, en ook de mogelijkheid heeft om terug te komen.

Kortom ziet de toekomst er voor de ruimtevaart er op dit moment dus erg goed uit. Elon Musk heeft naar mijn mening een unieke visie die misschien grote gevolgen zal hebben voor de hele mensheid. Mogelijk gaan de eerste mensen over minder dan 10 jaar al naar Mars. Hoe de technologie er op dat moment voor staat weet ik niet, maar ik denk dat het komende decennium een belangrijke periode zal zijn voor de ruimtevaart. Who knows!

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.